元ヤクルト・鵜久森淳志が明かした「引退を決めた瞬間」と「第二の人生への思い」

文春オンライン / 2019年5月2日 11時0分

写真

スーツ姿の鵜久森淳志さん ©長谷川晶一

(来年もユニフォームを着続けることは難しいのかな……)

 初めて、そんな思いを抱いたのは2018(平成30)年夏のことだった。この年から監督は変わり、首脳陣も一新された。シーズン前半こそ一軍にいたけれど、若手の台頭やチーム事情もあって、なかなか一軍に呼ばれることのないまま時間だけが過ぎていった。

「チームが2位に躍進し、クライマックスシリーズ進出を決めた時点でも、やっぱり一軍からは声がかかりませんでした。僕は足が速いわけでもなく、守備がうまいわけでもなく、チームに貢献できるとしたら、《右の代打》という役割でした。年齢から考えても、本来ならば代打の一番手でなければいけないのに、僕には声がかからない。その時点ですでに、“今年限りだな”と覚悟はしていました……」

 目の前にはスーツ姿の鵜久森淳志が座っている。朝早くからラッシュアワーの満員電車に揺られ、終電近くまで仕事に忙殺される日々を過ごしているという。尋ねたのは、「現役引退を決めた経緯」、そして「戦力外通告を受けた経緯」だった。

「球団から連絡が来たのは10月に入ってすぐでした。自分の置かれている状況はわかっていましたから、“あぁ、やっぱり呼ばれたか……”というのが最初の感想でした。この時点では、“まだやりたいな”と思っていました。プロ14年目でしたから、“15年間はプレーしたい”と思っていたんです。でも、ヤクルトではもうプレーはできない。だから、他球団でのプレーを考えていました。いろいろな考え方があると思うけど、僕はNPBで現役の最後を終えたかったんです」

 もしも独身だったら、独立リーグや海外でのプレーも考えたかもしれない。しかし、家族を支える大黒柱としては、どこかで区切りをつけねばならない。鵜久森は合同トライアウトにすべてをかけることにした。……いや、すぐに「トライアウト受験」を決意するに至ったわけではなかった。

「現役続行を望んではいたものの、実はトライアウトを受験するつもりはありませんでした。というのも、各球団の編成の方々だって、常に他球団の動向をチェックしていますよね。当然、僕の実力や現状だって、きちんと把握されているはずです。だから、トライアウトは受験せずに、他球団からの連絡を待とうと思っていたんです。でも、嫁さんに、“どうして受けないの?”と言われました。僕自身はSNSはやっていないんですけど、妻のSNSの下に、ファンの方から“ぜひトライアウトを受けてほしい”というメッセージが寄せられていたようです」

 悩んだ末に鵜久森は、「自分のために」ではなく、「ファンのために」トライアウトを受験することを決意する。

「家族のために、ファンのために」トライアウトを受験

 14年間のプロ野球人生を振り返ったとき、「自分はたいした成績も残していない」という思いが強くある。近年では「とらえた」と思った打球がフェンス際で失速する現実にも気がついていた。それでも、自分に声援を送り続けてくれた熱心なファンの存在もきちんと理解していた。本心では「もう、どこのチームも拾ってはくれないだろう」と思いつつも、「ファンの方が納得できるような最後を見せたい」という思いが、彼の胸の内に芽生えていた。

 ここ数年は代打起用がほとんどで、常に「1打席勝負」だった。しかし、トライアウトならば誰もが平等に4打席バッターボックスに立つことができる。鵜久森は決意する。「最後に4打席立つ姿をファンの方に見ていただいて、これを最後としよう」、と。こうして迎えたのが、18年11月13日、タマホームスタジアム筑後で開催された合同トライアウトだった。若干の緊張とともに迎えた第1打席、マウンドに立っていたのはDeNAから戦力外通告を受けていた須田幸太だった。

「甲子園で対戦したのも須田投手で、ヤクルトでサヨナラ満塁ホームランを打ったのも彼からでした。そんな因縁を感じながら打った打球はセンターに飛んでいきました。あの打球を打ったときに、完全に吹っ切れました。今までなら、あの打球はさらに伸びていたんです。自分の中では会心の当たりでしたから。でも実際は失速したセンターフライ。“あぁ、オレはもうこういう打球しか打てないんだ……”と思ったときに、覚悟を決めました」

 第2打席は三振、第3打席、第4打席はともにフォアボールに終わった。これが鵜久森にとってのトライアウトのすべてだった。すべてが終わった瞬間、「他球団から声がかかることはないだろうな」と自覚していた。奥さまは「まだまだ続けてほしい」と願っていることは理解していたけれど、この瞬間にはすでに、「次の人生、何をしたらいいのかな……」と、鵜久森は考えていた。

「人のために、誰かのために生きる」第二の人生

 最初に選択を迫られたのが、「野球界に残るか? それとも一社会人として一から勉強していくか?」ということだった。

「日本ハム、そしてヤクルトにお世話になってプロで14年間過ごしました。野球を始めた子どもの頃から考えると、僕の人生のほとんどが野球とともにありました。でも、“このままでいいのかな?”っていう気がしたんです。一度、野球界から離れて、外の世界を経験することも大切なんじゃないのかなって。自分は野球選手としては全然活躍できなかった。でも、外からなら野球界を支えることができるんじゃないのかなって考えたんです」

 このとき、鵜久森の頭に浮かんだのが、現在彼が務めているソニー生命だった。実は15年オフ、日本ハムから戦力外通告を受けた際に、「もし興味があれば」と名刺を受け取っていた。そして、今回のトライアウト終了後にも、以前と同じソニー生命の担当者に声をかけられたのだ。

「3年ぶりの再会でした。このとき、“今後はどうしたいのか?”と聞かれ、自分のこれからの人生を考えたんです。そのときに、“外から野球界を支えたい”という思いが強くありました。そして、ソニー生命の柏支社こそ、まさにプロスポーツ選手のセカンドキャリアを支援する取り組みをしていたんです」

 こうして、とんとん拍子で鵜久森のソニー生命入社が決まった。初めての会社員生活。初めての金融業界。研修漬けの毎日。生命保険の営業マンとしての人生が始まり、とまどうことばかりの日々。それでも、鵜久森の表情は晴れやかだ。入社当初に抱いていた「いろいろな世界を知りたい」という思いも、「誰かの役に立ちたい」という思いも、ともに満たされているからだ。

「日本ハムをクビになってヤクルトに入ったときに、気づかされたことがあるんです。それまでの自分は常に“自分が、自分が”というように、すべての矢印が自分に向いていて、他者のことを考えていなかったんです。でも、ヤクルトに拾ってもらったことで、思いが乗っかった打席というのか、気持ちのこもった打席が増えたんです……」

 真剣に話し続ける鵜久森の表情が、さらに精悍なものへと変わる。

「ヤクルトに入ってから、“ファンのために”とか、“拾ってくれたヤクルトのために”という思いで打席に立つと、明らかに集中力が違ってくるんです。サヨナラ満塁ホームラン、そしてサヨナラヒット。あれは間違いなく、それまでの自分だったら打てていなかったです。両方とも、人のために打った一打だったんです。あのとき、初めて人の役に立てたという思いになれたんです」

 鵜久森の言う「サヨナラ満塁ホームラン」とは、17年4月2日、「因縁の」須田幸太から放った劇的すぎる一打であり、「サヨナラヒット」とは、同じく17年4月13日、中日ドラゴンズ戦で放った殊勲の一打のことだった。

「ヤクルトに入って、人のために何かをする喜びと大切さを知りました。その思いがあるからこそ、今度は野球界の外から、人のために、誰かのために、サポートをしたいんです」

 そして、鵜久森は続ける。

「日本ハムにも、ヤクルトにも本当にお世話になりました。そして、それほどたいした成績も残していないのに、多くのファンの方に温かい声援をいただき、本当に感謝しています。これから、第二の人生でも精一杯頑張っていきます。今まで、本当にどうもありがとうございました!」

 報恩謝徳――ヤクルト入団後に鵜久森が座右の銘としていた言葉だった。「自分の受けた恩に報いて、感謝の気持ちを持つこと」と辞書にはある。この言葉を胸に、鵜久森は第二の人生を力強く踏み出している。人のために、誰かのために――そんな思いとともに、靴底をすり減らしながら、日々、汗を流し続けている。

※鵜久森淳志氏と長谷川晶一トークイベントのお知らせ
『再起-ヤクルトスワローズ- ~傘の花咲く、新たな夜明け~』 (インプレス) 発売記念!
2019年5月14日 (火) 19:00~20:30(開場時間18:30)、八重洲ブックセンター。
https://www.yaesu-book.co.jp/events/talk/16009/

◆ ◆ ◆

※「文春野球コラム ペナントレース2019」実施中。コラムがおもしろいと思ったらオリジナルサイト https://bunshun.jp/articles/11643 でHITボタンを押してください。

(長谷川 晶一)

この記事に関連するニュース

トピックスRSS

ランキング