【ヤクルト】真の復活なるか 由規が懸命に集め続けた「お守り」

文春オンライン / 2017年5月20日 11時0分

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9年前、戸田グラウンドで由規と増渕竜義の2人は……

 忘れられない光景がある。2008年7月のことだった。

 埼玉・戸田総合グラウンド。2人の若者が力のこもったキャッチボールをしていた。お互いに大きく振りかぶって、容赦のないスピードボールを相手の胸元目がけて投げ込んでいる。ともに無言で、試合本番さながらの剛速球を投げ続けている。それはあまりにも真剣で、周囲の者を容易に近づけさせない鬼気迫る光景だった。このとき、2人の若者が背負っていたのは、背番号《22》と《11》。2年目の増渕竜義と、ルーキーの由規だった。当時、増渕は20歳で、由規はまだ18歳だった。

 このとき、彼らの前には無限の可能性と明るい未来が広がっていた。増渕は06年高校生ドラフト1巡目、対する由規は5球団競合の末に07年高校生ドラフト1巡目でヤクルトに入団。しかし、あれから9年が経ち、状況は大きく変わった。増渕はすでにユニフォームを脱ぎ、由規はプロ10年目、中堅選手の域に差しかかっている。黙々と力強いキャッチボールを行っていたあのときから、かなりの時間が流れていた。

 プロ入り直後の由規は周囲の期待通りの成長曲線を描き続けた。ルーキーイヤーにプロ初勝利をマークすると、2年目の09年には5勝、3年目には12勝を挙げた。しかし、プロ4年目となる11年9月を最後に、由規はマウンドから姿を消す。12年には右肩痛を発症し、左ひざの剥離骨折を経験し、翌13年には右肩関節唇損傷により、クリーニング手術を受けた。

 当初は「来年こそは神宮のマウンドに」という思いを胸にリハビリを続けたものの、状況は一向に改善せず、ただいたずらに時間だけが過ぎていく。気がつけば4年が経ち、そのまばゆいばかりの光彩は次第に光を弱めていった。こうして15年オフ、由規は支配下枠を外れ、育成契約を結ぶことになった。背番号は慣れ親しんだ《11》から、11に11を掛けた《121》へ。事実上の「最後通告」だった。

「原樹理や杉浦稔大よりも下なんだ……」

「育成契約になったことで、ある意味、吹っ切れました。もちろん、“絶対に支配下登録されなければ”というプレッシャーはあったけど、本当ならばクビになってもおかしくないのに、もう1年、チャンスをもらえたことで、“やるしかないんだ”と頑張れました。素直に“自分が一番下なんだ”と思えたから、余計なプライドを持つこともなくなったし……」

 ようやくブルペンに入った由規の傍らでは、当時ルーキーだった原樹理や、当時3年目の杉浦稔大が活きのいいボールを投げ込んでいる。それでも、彼らと自分を比較することもなくなっていた。

「育成契約になったことで、過去の実績も関係なくなりました。だって、あのときの僕はまだ樹理とも、杉浦とも勝負する段階になかったから……」

 そして、16年7月に支配下登録を勝ち取ると、9日の中日戦で1771日ぶりの一軍復帰を果たし、24日、ナゴヤドームの中日戦で1786日ぶりの勝利を挙げ、復活ロードをようやく歩み出した。結局、この年は5試合に先発して2勝3敗という成績に終わった。しかし、シーズン後に話を聞くと、由規は「まったく満足していない」と語った。

「復帰登板ではイニング途中でマウンドを降りてしまったし、その後も、ずっと10日以上の間隔を空けて投げさせてもらっているし、まだまだ本当の復活とは言えません。いつまでも周りの人に気を遣ってもらっているうちは、まだまだです」

 入団以来、彼を見守り続ける伊藤智仁、そして自身も故障に苦しんだ石井弘寿両投手コーチからは、「お前は故障者にとってのカリスマ的存在にならなければいけない」と言われている。それは、「故障しても、あきらめずにリハビリをしていれば、必ず復帰できるのだということを、お前が身をもって示せ」という意味だった。

18歳から続けてきた習慣は由規にとって「お守り」

 増渕竜義と鬼気迫るキャッチボールをしていたあの日の練習終了後、由規にインタビューをした。その際に、「ちょっと下らないことかもしれないけど……」と前置きして、少しはにかんだ表情で、当時18歳の由規は言った。

「自分は、練習などはキッチリやらないと気がすまない性格なんで、何事にも妥協したくないんです。たとえばダッシュ10本の練習があったとしたら、自分の場合は11本やるようにしています。必ず決められた本数よりも少しずつ多めにやるようにしているんです」

 ここまで話すと、はにかんだ表情から、少し照れくさそうな表情に変わった。

「そうすれば、“これだけやったんだから試合でもできる”という自信も得られますよね。余計にやった1回分は、自分にとってのお守りのようなものなんです。日頃から、キッチリと練習をしていれば、必ずご褒美が返ってくるんじゃないか。昔から、そう考えて満足するタイプなんです。結局は自己満でしかないんですけどね(笑)」

 昨年の復帰登板後、久しぶりに由規に「お守り」のことを尋ねてみると、あの頃よりも、ずっと大人になった表情で由規は言った。

「はい、今も変わらないです。ずっと苦しいリハビリをやってきましたけど、自分のモチベーションを上げるためのひとつの方法として、今でも同じ考えです。……でも、結局は自己満でしかないんですけどね」

 ルーキーイヤーと同じ言葉を口にして、由規は笑った。17年5月17日、由規は巨人を相手に7回2安打無失点に抑える好投を見せ、勝利投手となった。

 5年にわたる空白期間においても、彼は懸命に「お守り」を集め続けた。自らのたゆまぬ努力と周囲の支えとともに、由規が帰ってきた。これを感動と言わずして、何を感動と言えばいいのか。これからも、万感の思いを胸に、由規の復活への道のりを見続けていきたい。真の復活の瞬間が、刻一刻と近づいている。

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(長谷川 晶一)

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