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幾度も逆境を力に変えてきた男・石山泰稚は9回のマウンドに帰ってくるか

文春オンライン / 2021年7月13日 11時0分

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石山泰稚 ©文藝春秋

守護神に就いてから初めて味わう逆境

 ♪GO FOR IT! 走れ、恐れないで進んで
 ヤクルトファンにはおなじみの登場曲、泉佳伸の『夢色傘』に乗って、背番号12が神宮のマウンドに帰ってきた。

 7月10日の広島戦。ちょうど3週間ぶりの一軍登板で石山泰稚(32歳)が上がったのは、2点ビハインドの7回のマウンドだった。ケガをしていたわけではない。スタートから順調にセーブを重ねながら、今シーズン初めて無観客で行われた4月27日の巨人戦(神宮)で9回に決勝点を許して敗戦投手になると、そこからたびたび救援に失敗。抑えの座から配置転換されてもなかなか調子が戻らず、ファームで再調整となっていたのだ。

 2018年シーズンの途中で守護神として定着して以来、コンディション不良などによる離脱はあっても、再調整のために登録を抹消されるのはこれが初めて。つまり、石山にとっては守護神の座に就いてから、初めて味わう逆境と言っていい。

 ただし、思い返せば彼は新人の頃から、幾度となくそうした“逆境”を力に変えてきた。社会人のヤマハからドラフト1位で入団した2013年、先発としてローテーション入りを期待されながら、オープン戦で結果が出せず開幕は二軍。中継ぎでスタートしたドラフト2位ルーキーの小川泰弘が、オープン戦で14イニング無失点を続けて開幕ローテの座を掴んだのとは対照的だった。

 ファームでリリーフとして調整した石山の一軍デビューは、同年4月14日の巨人戦。2点ビハインドの7回に登板し、1イニングを無失点に抑えた。

「いい経験になりました。緊張はありましたけど、オープン戦みたいにリキんで自分のピッチングができなくなるのがイヤだったんで。(ファームで)フォークも練習してきましたし、いい感じで落ちてくれてよかったです。ゼロで抑えられたのが一番の収穫です」

 一軍での“初仕事”を終え、東京ドームのベンチ裏から駐車場へと続く階段を上りながら、少しホッとしたように話すその横顔を、今でもよく覚えている。

順風満帆ではない石山のリリーフ人生

 もっとも、そこからも順風満帆だったわけではない。4月17日の中日戦(神宮)では1点リードの6回1死二、三塁で登板も、2点タイムリーを浴びて先発の小川の勝ちを消してしまう。5月5日の阪神戦(甲子園)で挙げたプロ初勝利も、8回に同点2ランを浴びた後に味方が勝ち越して、転がり込んできたものだった。

「うーん、すみませんって感じで。ファンの方に(祝福の)声をかけられても『ありがとうございます』じゃなくて『すみません』なんですよね(苦笑)。(ウイニング)ボールをもらったんですけど、逆にそれを見て忘れないようにしています」

 当時、初勝利についてそう話していたように、石山はそのほろ苦い経験をしっかり糧にして、5月下旬からセットアッパーに定着する。同期の小川、そして山本哲哉(現ヤクルト二軍育成投手コーチ)と共に監督推薦でオールスターにも選ばれ、本拠地の神宮で行われた第2戦では今を時めく大谷翔平(日本ハム、現エンゼルス)から三振を奪うなど、1イニングを無失点で切り抜けた。

 同期の小川が最多勝、最高勝率のタイトルを手にして新人王に輝いたために目立たなかったが、石山もチーム2位の60試合に登板し、セ・リーグ6位の21ホールド。後半戦はクローザーの役割を担ってチーム2位の10セーブも記録するなど、堂々たるルーキーイヤーだったと言っていい。

 その後は先発転向を経て、2016年から再びリリーフに専念。翌2017年はリーグ4位タイの66試合に投げてチームトップの24ホールドとキャリアハイを更新するが、本人は忸怩たる思いを抱えていた。

「勝ちゲームでずっと投げれなかったっていうのがありますし、調子の波もあって、チームに迷惑をかけた時もあったので……。(2018年は)勝ちゲームで投げることが目標なので、7、8、9(回)、しっかりそこに入れるように頑張っていきたいです」

2018年の“覚醒”

 ストレート頼みになっていたピッチングを反省して、オフのうちから変化球の精度を上げることに取り組み、“夏バテ”による調子の波をなくすため、食事の量を増やすことにもトライした。そして迎えた2018年、石山はついに“覚醒”する。

 開幕の時点ではセットアッパーだったが、4月下旬から新守護神に抜擢されると、リーグ2位の35セーブをマーク。これは球団歴代でもトニー・バーネットの41セーブ、高津臣吾(現監督)、五十嵐亮太、石井弘寿(現投手コーチ)の37セーブに次ぐ5位タイの記録で、抑えとして大きな花を咲かせた石山の年俸は1億円の大台に乗った。

 2019年は5月に上半身のコンディション不良、7月にはインフルエンザと2度の長期離脱があり、一度は“大台”に達した年俸は2000万円ダウン。だが、コロナ禍による変則シーズンとなった2020年はリーグ3位の20セーブを記録し、オフには出来高も含めると総額7億円と言われる4年契約を結んだ。ところが新たなシーズンに待ち受けていたのは、クローザーになってから初めての試練だった──。

 6月20日に登録を抹消された石山が取り組んだのは、ピッチングよりもトレーニング。毎日のように試合があり、登板の可能性もある一軍ではなかなか自分の体を追い込むことはできなかったが、ファームではまず下半身を中心としたウエートなどのトレーニングにじっくりと取り組んだ。

 “土台”となる部分を見つめ直すと、6月30日の楽天戦(森林どり泉)、7月6日のDeNA戦(戸田)とイースタン・リーグで2試合に登板。DeNA戦では150キロを超えるストレートで2つの三振を奪うなど、打者3人をピシャリと抑え、前半戦終了を前に一軍復帰を果たした。

復帰戦はプロ初登板と同じ「2点ビハインドの7回」

 7月10日の復帰戦、石山が上がったのは奇しくも8年前のプロ初登板と同じく、2点を追う7回のマウンドである。抹消前は「打者の反応を見てもファウルが取れない、空振りが取れないというのがあったので、スピードガン以上にキレのある球が必要かなと思っていました」というが、この日は140キロ台後半のストレートでファウルも空振りも取った。ここでも打者3人をピシャリと抑え、高津監督も「真っすぐに関しては良かったかな。力はあったと思います」とうなずいた。

 現在は石山の“代役”を務めるスコット・マクガフがリーグ3位の16セーブを挙げるなど、しっかりと役割を果たしており、石山自身も「まずは結果を出して、チームの力になるのが一番大事。何とか結果だけ出したいです」と、ポジションにこだわるそぶりはない。それでも理想は、開幕前から高津監督が思い描いていたように、マクガフや清水昇がセットアッパーとして抑えの石山に繋ぐ“方程式”だろう。

 「石山本願寺」の理由を近藤一樹は……

「辛抱強いというか、粘り強いというか……。たとえば審判さんとの相性が悪くて、四隅に投げてもボールになって『ストライクでもいいのにな』っていうところでも、辛抱強くストライクを取ってくれるまで投げれるコントロールもあるし、粘り強さもある。それができるんで、クローザーで成功しているのかなっていうふうに思います」

 2018年には抑えの石山に繋ぐセットアッパーとして42ホールドを挙げ、最優秀中継ぎ投手に輝いた近藤一樹(現四国アイランドリーグplus香川選手兼投手コーチ)は、ファンから「石山本願寺」と呼ばれる守護神を、そう評したことがある。

 1カ月のペナントレース中断期間を経て、8月14日に始まるシーズン後半戦。中継ぎでのスタートになるかもしれないが、持ち前の辛抱強さ、粘り強さを身上に、石山は逆境も力に変えて必ず戻るはずだ。『夢色傘』を携えて、約束の場所へ──。

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(菊田 康彦)

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