「なでしこ」に続け! 人気急上昇中の女子野球の世界とは?

ダ・ヴィンチニュース / 2013年5月9日 11時30分

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『マドンナジャパン 光のつかみ方――世界最強野球女子』(長谷川晶一/亜紀書房)

 突然だが「マドンナジャパン」をご存知だろうか? いやいや、サッカーの「なでしこジャパン」の間違いではない。マドンナジャパンは、女子野球の日本代表チームの愛称のことだ。

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 実は現在、日本の女子野球界は全世界最強を誇っている。2012年8月には世界の代表が集まって争われるワールドカップで3連覇を果たした。男子野球の「侍ジャパン」が、3月のワールド・ベースボール・クラシック(WBC)で3連覇を成し遂げることができなかったことを思い起こせば、それがいかに大変であるか想像できるだろう。

 とはいえ、女子野球の世界って実際どんな感じなの? と思う人も多いだろう。簡単に説明すると、試合は9イニングではなく7イニング制。バットは金属バットの使用が認められている。それだけ聞くと、ともすれば中学生レベルの野球を連想してしまうかもしれないが、そんなことはない。その技量はかなりのものがあり、トップクラスの選手が見せる華麗なプレーに驚かされることもあるはずだ。もちろん、男子のプロのような“超人”的な迫力はさすがにないが、男子の学生野球や、女子ソフトボールとはまたちょっと違った雰囲気や魅力を感じるものがある。

 現在の女子野球は、高校、大学、社会人などによるアマチュアからスタートした。1990年代後半から、硬式野球として本格化してきたた女子のアマチュア野球は、その後ジワジワと競技人口を増やしていく。

 その流れに歩調を合わせるかのように、2004年にカナダで初めて開催されたのが女子野球ワールドカップである。大会はその後、2006年に台湾、2008年に日本(愛媛・松山)、2010年にベネズエラ、そして2012年に再びカナダと2年おきに行われている。主な参加国は上記開催国のほかに、アメリカ、オランダ、オーストラリアなど。日本は第1回大会から参加し、2年連続準優勝(優勝はアメリカ)のあと、地元日本開催で念願の初優勝を果たした。このときは、ある程度報道等により話題になっている。

 日本代表はその後、ベネズエラでの第4回大会で連覇を果たし、2012年のカナダ大会で、3連覇のプレッシャーがかかる中、見事にその偉業を達成したというわけだ。

 そして、その間、2010年に誕生したのが日本初の女子プロ野球である。創設当初は、そのあまりにも突然だった登場に、アマの主力選手たちの多くが先行きの見通しに懐疑的となり、プロのトライアウトを受験しなかったという。そのため、当時の実力は、アマの方が上だったと言われている。

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