田舎扱いされたくない、茨城のご当地鉄道事情 主役は常磐線だが、ローカル線も見逃せない

東洋経済オンライン / 2020年10月31日 10時10分

常磐線特急「ひたち」。茨城県内完全走破の特急だ(筆者撮影)

都道府県別の魅力度ランキングで茨城県が8年ぶりに最下位を脱出したらしい。一気に4県を抜き去って飛躍の42位。喜ばしいはずが「最下位であることが1つのステイタス」になっていたとかで、うれしいような寂しいような感覚なのだという。中途半端にランキング下位にいるよりも最下位のほうが“引き”があるということか。代わって最下位に沈んだのがお隣の栃木県だったりするから、いろいろとややこしい感情が湧き上がっているのかもしれない。

■全国屈指の自動車県

そこで今回のテーマは茨城県の鉄道事情である。魅力がないと田舎扱いされる茨城県、100世帯あたりの乗用車保有台数は159.6台で全国6位(2018年度、『データでみる県勢 2020年版』より)。この順位も中途半端といえば中途半端だが、同じ北関東の群馬・栃木とともに全国屈指の自動車県だ。そうした地域において、鉄道はどのような位置づけなのだろうか。

茨城県の鉄道を語るうえで、中心となるのは常磐線である。そもそも東京から茨城県に入るためにはだいたいの場合において常磐線に乗らねばならぬ。茨城突入の前には松戸や柏という“チバラキ”を経由、取手駅からが茨城県内だ。そこから土浦、石岡、県都・水戸、日立や高萩と通って福島県へと抜けていく。

常磐線は、かつて多くの優等列車が走っていた全国的に見ても重要度の高い路線で、歴史的な意義で言えば、茨城県北部から福島県にかけて広がっていた常磐炭田の石炭輸送を大きな役割としていたこともある。

常磐炭田の石炭は首都圏の発展に大いに貢献したから、常磐線はいわば首都圏発展の礎となった鉄路といってもいい。いずれにしてもそれくらいの重要路線である。

今も常磐線には2種の特急が走っている。「ときわ」と「ひたち」で、いずれも多くが上野東京ラインに乗り入れて品川発着。「ときわ」はおおよそ勝田駅発着で茨城県内止まり、「ひたち」は福島県内のいわき、さらには一部が仙台まで走破する。

言葉の意味ではときわ(常磐)とは常陸国と磐城国の合成地名でつまりは茨城県と福島県東部全体を指す。ひたち(常陸)は旧常陸国、茨城県のことだ。つまり、本来の言葉の意味と列車名がまるで正反対。どうしてこうなったのかはよくわからない、おかげでだいぶまぎらわしい。「ときわ」では福島県のいわきまでは行けないので、ご注意を。

常磐線の特急は現在残っている国内の在来線特急の中ではかなり運転本数が多い部類だ。日立製作所の企業城下町である日立などへのビジネス需要に応えてのことだろうか。さらにこの特急はホームライナー的な役割も持っており、東京通勤圏内を茨城県南部まで広げるのに大いに貢献してきた。やはり、茨城県の鉄道は常磐線を中心に巡っているのだ。

■茨城が誇る私鉄

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