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大久保や西郷を輩出「薩摩の超独特な教育」の凄み 豪傑の礎は幼少期からのある訓練で築かれた

東洋経済オンライン / 2021年10月24日 11時0分

幼なじみの大久保利通と西郷隆盛は、どんな教育を受けてきたのでしょうか(左写真:iLand/PIXTA、右写真:koro/PIXTA)

倒幕を果たして明治新政府の成立に大きく貢献した、大久保利通。新政府では中心人物として一大改革に尽力し、日本近代化の礎を築いた。しかし、その実績とは裏腹に、大久保はすこぶる不人気な人物でもある。「他人を支配する独裁者」「冷酷なリアリスト」「融通の利かない権力者」……。こんなイメージすら持たれているようだ。薩摩藩で幼少期をともにした同志の西郷隆盛が、死後も国民から英雄として慕われ続けたのとは対照的である。

嫌われ者の大久保利通は、はたしてどんな人物だったのか。その実像を探る連載(毎週日曜日に配信予定)第1回は、大久保の受けた教育に迫ります。

■弱々しくやせっぽちな少年だった大久保利通

「タケンツツボ」

大久保利通は、幼少期にそんなあだ名をつけられていた。意味は「竹の筒」。胃弱で弱々しく、やせっぽちだったからである。

いわゆる虚弱体質だった大久保は、その見た目どおりに武術が不得意だった。当時の薩摩藩では「郷中教育」(ごじゅうきょういく)という町内単位に分けた独自の青少年教育が行われている。武士の男子は6~7歳になると郷中に加入し、22~23歳ごろまでは、組織を抜けられなかった。

郷中では武術の訓練もあり、その結果、薩摩藩では勇猛な武士が数多く育成されている。大久保も郷中に属しており、槍を梅田休之丞に、柔術を海老原正蔵や叔父の皆吉金六に習った。

しかし、とてもじゃないが、稽古にはついていけなかったようだ。明治43(1910)年に刊行された勝田孫弥著『大久保利通伝』には、次のように記されている(現代語訳は筆者)。

「利通は幼少期から長身で痩せており、つねに胃を患い、15、16歳から数年間は、ほとんど武術をすることができなかった」

そのうえで「武芸は利通の長所ではない」とはっきり書かれている。

大久保はのちに、武闘派の幼なじみである西郷隆盛と組んで、革命を成し遂げる。2人は互いを補う関係にあったといえよう。

胃が弱く、やせっぽちだった大久保。だが、おとなしい少年というわけではなかった。いたずらが好きで大人を困らせることも多かったようだ。

大久保少年が、家族と入来温泉に訪れたときのことである。大久保はこっそりと熱泉の噴射口へ向かっては、湯をせき止めて水風呂にしたり、逆に、湯の温度を調節する水のほうをせき止めて熱湯風呂にしたりして、入浴客を驚かせた。ついには、砂や小石まで混ぜ始めて、いたずらが番頭に発覚。怒った番頭に追いかけられると、大久保は森へすばやく逃げ込んでいる。

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