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オリックス復活 中嶋聡が持つ「見えないものを見る力」と「対話力」という名将の資質

文春オンライン / 2021年7月14日 11時0分

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中嶋聡監督

 パ・リーグ単独首位? 11連勝? 交流戦優勝? 投打のタイトル争いを独占? 本塁打数リーグ1位? どこの話かと思ったら他ならぬ我らがオリックス・バファローズの話題である。昨年まで2年連続ダントツ最下位のチームがですよ? しかも他球団に比べれば今年大した補強をしたわけでもないのに。

 スポーツニュースでは評論家諸氏もとまどいを隠せない。いわく「元々弱いチームじゃないですから。」いやいや、それならなぜあなたの順位予想は6位なの?(笑)

 僕らの愛するオリックスは中嶋監督就任までは間違いなく12球団一弱く応援する価値もほとんどない最低のチームだった。それは間違いない。35年以上真剣に詳細にチームを観察しつづけてきた僕はそう断言できる。もちろん個々の選手としては吉田正尚、山本由伸を筆頭に魅力的なタレントが多少はいた。しかしチームとしては完全に崩壊し目的を喪失した「ビジョンなき集団」であった。僕は中嶋聡の一軍監督就任を知った時、「3年かければ中嶋監督ならチームを再建してくれる」と確信した。しかしまさか1年でここまでの躍進を遂げるとは全く想像できなかった。それほどオリックス・バファローズというプロ野球チームの腐敗は深刻であり一朝一夕に改革できるような状態ではないと感じていたからだ。

中嶋監督が1年間かけて行ってきた数々の「チーム改革」

 ここではまず2年連続ダントツ最下位のチームを劇的に蘇生させた中嶋監督が1年間かけて行ってきた数々の「チーム改革」を列挙してみようと思う。

(1)サード宗佑磨、セカンド安達了一、センター福田周平と主力の大胆なコンバートをすべて成功させた。

(2)杉本裕太郎、紅林弘太郎、太田椋、来田涼斗、宮城大弥、山崎颯一郎、本田仁海などの小粒ではなく将来の主力となるべき<ライトスタッフ(正しい資質)>を失敗を恐れず大抜擢している。

(3)あれほど悲惨だった捕手陣のリードを劇的に改善させた。具体的には奥行きや高低を使わずコースギリギリの四隅ばかり狙って四球を連発し投手が苦しくなってからの甘い球を被弾して大量失点という旧オリックス捕手陣お得意の悪癖を一掃し、「勇気を持ってストライクゾーンで勝負する」リードができるようになった。特に主戦捕手だった若月健矢はこの悪癖が顕著だったがここ最近は別人のようなリードをできるようになっている。

(4)打者全員が驚くほどボール球を振らなくなり、打線全体で選球眼が向上しかなり粘りが出てきた。かつてオリックス打線の代名詞と言えば「ほとんどの打者の体が小さく細いためスイングが鈍い」「力がない小粒打者ばかりのためど真ん中直球にことごとく振り遅れる」「低めのボール球ばかり振ってカウントを悪くする」「狙い球を絞れず初球から内野ゴロやポップフライを打ち上げる」「フルスイングせず当てる打撃に終始するためヒットは出ても得点は入らない」などなど敵チームからしたら何ともやりやすい相手であった。それがかなり改善しつつある。

(5)意味不明な代打や代走、攻撃力を激減させる無意味な守備固め、得点力上昇に全く寄与しない無謀な盗塁、何とかの一つ覚えのようなディレード・スチールなどなど、奇っ怪なベンチワークがなくなった。

 以上の5つが目立つポイントだが、それ以外にも小さいところではサードコーチの判断やベンチでの一体感など変化が見られるポイントはいくつもある。もちろん真っ先に賞賛されるべきは結果を出した選手たちだ。だが中嶋聡という指揮官の存在抜きでこの変化は決して訪れなかったであろうことは間違いない。

「見えないものを見る力」と「対話力」

 中嶋聡。1969年生まれの52歳。秋田県出身。1986年阪急ドラフト3位。現役生活29年という偉大な記録を持つ百戦錬磨の捕手。その長い現役生活の中で9人の監督を経験している。上田利治、土井正三、仰木彬、東尾修、伊原春樹、山下大輔、トレイ・ヒルマン、梨田昌孝、栗山英樹。

 歴史に名を残す伝説の名将も、チームを崩壊させた迷将も観察してきた中嶋の経験は何らかの形で今の糧となっているだろう。

 僕がプロ野球の監督に必要だと考えている資質は大きく分けて2つある。

「見えないものを見る力」と「対話力」である。

「見えないものを見る力」とは、目の前の若手選手が限界まで成長した場合にどのレベルの選手になるかを見抜く力であり、伸び悩む若手中堅選手をどうすれば覚醒させられるのかを閃く力であり、自分が率いるチームが3年後5年後にどういうチームになっているべきなのかを明確に想像する力であり、現在のチーム状況を正確に把握し何から改革すべきかの優先順位を間違えない力であり、要するに人間の集合体を成長させるために将来を見通す力全般のことだ。

 この能力に欠けた指揮官は、3年後に打率.300、30本、100打点の才能より打率.250、5本、30打点の才能を重用したり、伸び悩む中堅選手を便利屋で終わらせてしまったり、世代交代に失敗して若手を飼い殺したりチームの将来に不可欠な選手を放出したりしてしまう。プロ野球界で毎年のようにこの手の失敗が繰り返されているのは12球団のファンがそれぞれ一番良くわかっていると思う。

「対話力」とは、「見えないもの」を選手に理解してもらい実際に「見えるもの」に変えていくために必要不可欠な能力のことだ。例えば、遊撃手では芽が出ず外野手に転向していた宗佑磨にサード転向を打診した中嶋聡の「見えないものを見る力」は素晴らしい(宗の天才的なサード守備力についてはまたいつか述べたい)。だが実際に転向して血のにじむような努力をするのは宗佑磨本人である。さらにそのアイデアで将来成功するかどうかは打診した時点では中嶋の脳内以外では誰にも「見えていない」のだ。そのアイデアを宗に「努力する価値がある」と思ってもらい、日々の努力をきちんと見守り、最終的に責任をもって一軍のサードとして抜擢するまで根気よく宗と対話し続けるのは大変な労力と人間力を必要とする。

「見えないものを見る力」とはあらゆるビジョンを創造する力であり、「対話力」はそれを選手やスタッフに理解してもらい実行&具現化していく力だ。この2つがきちんと両輪を成していなければ名将とは言えない。そして中嶋聡は間違いなくこの2つの資質を有している。

 例えば先日の記事で述べた「杉本裕太郎の300打席」の件でも、あの中嶋がただ漫然と杉本に300打席を与え続けて放置していたはずがない。気がついた課題をその都度、杉本に伝え対話し続けたはずだ。起用し続ける中で失敗と反省を繰り返し課題を克服する努力をさせることで選手は成長していく。

 捕手のリード改善の件などはテレビ観戦しているだけでも中嶋の苦労が十分理解できる。旧体制時代のコース偏重の悪癖が抜けない若月健矢に対して試合中、試合後に怒りの表情で対話を繰り返す中嶋の姿を何度見たことか。捕手のリードに関しては、投手に多大な迷惑がかかるので若月を先発起用するわけにはいかなかったのだろう。多彩なリードができるベテランの伏見寅威と共に一軍ベンチに置き続けたのが中嶋の若月への期待の現れだと思う。若月も苦しい中で必死に学び、7月9日のソフトバンク戦では久々に山本由伸と組んで先発出場。かつてあれほどうまく使えなかった山本のカーブを効果的に配球する若月の奥行きあるリードには目を見張らされた。

 チーム全体の打線の粘りの件なども中嶋たち首脳陣の徹底した意識付けの力を感じる。昨年8月まであれほど淡泊だった打線がある日突然選手全員の意識が自発的に変わることなどあり得ないからだ。かつて名将・野村克也がそうであったように、中嶋聡を中心とする首脳陣はことあるごとにミーティングや選手個人との対話を続けていることは間違いない。

 その証拠はオリックスファンなら全員が目撃しているであろうあの「手帳」だ。中嶋聡は試合中に信じられないくらいの頻度で手帳を開きメモを書き込む。そして試合中であろうとベンチで選手と対話を繰り返す。他球団の監督であそこまで頻繁にメモを取る監督など見たことがない。あれこそが中嶋聡の卓越した「対話力」を証明している。

中嶋聡が担うオリックス復活へのチャレンジはまだ始まったばかり

 現在のプロ野球界で「名将」と言われる監督もめっきり減ってしまったが、プロ野球の歴史に名を残す名将にも様々なタイプがいる。巨大戦力に恵まれた球団で強さを維持することに長けた指揮官もいれば、保有する戦力を使い潰して優勝は成し遂げるがその後のチームをガタガタにしてしまう名将もいる。その中でやはり一番難しく偉大なのは、西本幸雄や野村克也のようにチームを土台から変革し弱小球団を半恒久的な強豪チームに育て上げる名将であろう。

 僕は中嶋聡が目指しているのはまさにそこなのではないかと考えている。自らが愛する古巣オリックス・バファローズをもう一度恒久的な強豪チームに。そのための5年10年のビジョンが中嶋の脳内には見えており、そこにいたる遠い遠い道のりを日々悪戦苦闘しながら一歩一歩進んでいる。背番号78の後ろ姿からそんな思いを感じるのだ。

 ただ、20年を超える低迷でズタズタになった12球団最弱最低のチームであるオリックスには膨大な課題が山積みとなっている。そのひとつひとつを中嶋は力強く打破し続けているが、それでも課題山積は変わらない。例えば野手陣に関して言えば球団の現有戦力を全て一軍に抜擢して何とか戦っているが、二軍の余剰戦力はほぼ皆無であり(大下誠一郎がいるくらいか)20年以上大型野手育成を怠ったツケが回っている。また打線全体のレベルアップに関してもだいぶマシにはなってきたが、一流投手相手に球数を投げさせて5回までにマウンドから引きずり下ろす技術に関してはロッテ、楽天、ソフトバンク、西武に遠く及ばない。

 投手陣でも「9回の悪夢」が払拭されておらず、ベテラン平野佳寿の後継者は不在のままだ。(余談になるがリリーフエースに関しては素質や技術もさることながら「魂の強さ」こそが求められるポジションなので個人的には澤田圭佑、次点で山岡泰輔を抜擢すべきと考えているが今回は詳細を省く)

 要するに中嶋聡が担うオリックス復活へのチャレンジはまだ始まったばかりなのだ。僕たちファンも球団首脳陣も救世主・中嶋聡が紡ぎ出すであろうミラクルロードを信じて、今はただ選手たちの躍動と失敗を暖かい目で見守ろうではないですか。

 長々と書いてきたが、長年辛酸を舐めてきた僕らオリックスファンにとってコロナ下にも関わらず、信じられないほど毎日が楽しく充実しているのは新生中嶋オリックスのおかげであることは間違いない。そのことに一ファンとして感謝しかない。ひとつだけ言えることは今年最終的にオリックスが「アレ」できても「アレ」できなくても、中嶋監督にこのチームを10年率いて欲しいという思いは変わらないということだ。

 僕は中嶋聡が現代のプロ野球界随一の名将たり得る資質を持っていると信じている。そんな類い稀な才能を手放しては二度とオリックス復活は望めない。2020年代は稀代の名将・中嶋聡率いるオリックス・バファローズがプロ野球界を牽引する。そんな夢をオリックスファン全員で見たい今日この頃なのである。

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(市原 武法)

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