アレルギーはなぜ発症するのか、親から子へ遺伝もする

NEWSポストセブン / 2019年11月9日 16時0分

雅子さまも馬アレルギーが報じられた。1997年、御料牧場(栃木県)で慎重に距離を取って馬と触れ合われる雅子さま(撮影/JMPA)

 11月22~23日、天皇陛下と皇后雅子さまは即位を奉告するため伊勢神宮を参拝される。平成での伊勢神宮ご参拝では、上皇上皇后両陛下は参道を儀装馬車で移動された。しかし、宮内庁の発表によると、今回馬車に乗られるのは天皇陛下のみで、雅子さまは御料車(自動車)を使われるという。前例を踏襲しない理由は、雅子さまの重度の「馬アレルギー」が原因だという。

 このニュースに触れた多くの国民が、頭の中で疑問符を浮かべた。なぜなら、大の動物好きの雅子さまが、馬と触れ合うお姿が過去に幾度と伝えられてきたからだ。

 しかし、本人の意思とはまったく関係なく発症するのがアレルギーというもの。昨日まで平気だった食べ物や生き物が、突然、健康を脅かす存在に転じてしまう。これは、誰にでも当てはまる話である。

 最新の研究では、アレルギーはある程度遺伝することもわかってきている。国立病院機構相模原病院副臨床研究センター長でアレルギー性疾患研究部長の海老澤元宏さんが話す。

「一度アレルギーを発症すると、遺伝子のアレルギースイッチがオンの状態になり、生まれてくる子供に伝わります。親がアレルギーの場合、子供もアレルギーを発症しやすくなるのです」

 アレルギーに悩まされる人々は年々、増加しているとされる。

「現在、日本人の2人に1人がなんらかのアレルギーを持っているという報告があります。厚労省の2005年度の『リウマチ・アレルギー対策委員会報告書』では3人に1人だったので、今でも増え続けていることは間違いありません」(海老澤さん)

 20世紀より前には、ほとんど症例がないというアレルギーが世界各国に広まったのは、1945年に終戦を迎えた第二次世界大戦後とされている。1940年代に米国でアレルギー学会が設立されたのを皮切りに、日本では1952年、韓国では1972年、中国では2000年代に設立された。

「衛生状態が改善する一方で大気汚染が進行するなど、あらゆる環境要因がアレルギーを引き起こす原因になっていると考えられています。生活が近代化するとともに、多くの人にとって身近な存在となったのです」(海老澤さん)

 まさに“現代病”と呼べるこの症状を知るため、まずはその仕組みを簡単に説明しよう。

◆くしゃみが出るのは寄生虫を追い払うため

 気管支ぜん息やアトピー性皮膚炎、アレルギー性鼻炎、食物アレルギーなど症状はさまざまだが、体内で発症している原因はいずれも「免疫システムの暴走」だ。

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